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Acurrucados en la nieve

Chipmunk hibernating
Nature Discovery Press

¿Qué es lo que sucede con los animales cuando se acortan los días y empieza a nevar? Muchos buscan un clima más cálido. Otros se preparan para el invierno y, para ello, desarrollan un grueso pelaje. Al mismo tiempo, algunos animales se esconden bajo tierra para una larga siesta de invierno. Esto se denomina hibernación. Estos hibernadores entran en un sueño profundo. Si vieras a un animal mientras hiberna podrías pensar que está muerto.

Dormir durante todo el invierno requiere preparación, por lo que los animales que hibernan comienzan con los preparativos durante el otoño. Tratan de acumular la mayor cantidad de grasa posible porque no comerán mucho durante el invierno. Los animales que hibernan también desarrollan un tipo especial de grasa, que se conoce como grasa parda. Este tipo de grasa especial se encuentra en el lomo y en los hombros de los animales que hibernan, cerca de sus órganos (cerebro, hígado). La grasa parda libera energía rápidamente en los animales que salen del período de hibernación.

La hibernación continúa siendo un misterio para los científicos. ¿Cómo sabe un animal que es tiempo de prepararse para hibernar? ¿Cómo sabe su cuerpo cuándo tiene que disminuir la actividad durante la hibernación? Los científicos encontraron una sustancia especial en la sangre de los animales que hibernan. Se llama HIT (Hibernation Inducement Trigger/Factor de inducción de la hibernación). Si se le extrae sangre a una ardilla terrestre que está hibernando durante el invierno y dicha sangre se le inyecta a una ardilla que está activa durante la primavera, esta última entra en un estado de hibernación. (Bastante raro, ¿no?)

Existen diferentes tipos de hibernación. Los "verdaderos" hibernadores duermen tan profundamente que resulta casi imposible despertarlos. Entre los animales que "verdaderamente" hibernan podemos encontrar a las marmotas, las ardillas terrestres y los murciélagos. El ritmo cardíaco de una marmota activa es de 80 latidos por minuto, y esto se transforma en 4 ó 5 latidos por minuto durante la hibernación. Su temperatura corporal disminuye de 98 grados Fahrenheit a 38 grados Fahrenheit. Además, sus dientes incisivos, que están en continuo crecimiento pero son cortos por todo lo que roe, dejan de crecer durante la hibernación. Los verdaderos hibernadores también se levantan cada un par de semanas para ingerir algo de alimento, y la marmota específicamente usa un baño subterráneo. Cuando los murciélagos están listos para hibernar, buscan un lugar en el que la temperatura no sea bajo cero. Se juntan en cuevas denominadas hibernáculos.

[hibernating bear]
¿Puedes encontrar al oso?

Los osos no son "verdaderos" hibernadores. Tienen "un sueño más liviano." Pueden despertarse de sus sueños de invierno con facilidad. Estos hibernadores parciales simplemente gustan de las largas siestas de invierno. Otros animales que integran este grupo son los zorrillos, los mapaches y las zarigüeyas. Estos animales respiran un poco más lentamente y su temperatura corporal disminuye unos grados mientras duermen, pero se despiertan para forrajear entre las nevadas de invierno.

¿Se te ocurren otros animales que hibernen? ¿Qué hay de nuestras amigas de sangre fría, las serpientes, las tortugas y las ranas? Debido a que los animales de sangre fría no pueden entrar en calor, deben buscar una forma de protegerse del frío. Las ranas y las tortugas se entierran en el barro debajo de la tierra congelada. Obtienen oxígeno del aire que queda atrapado en el barro. Salen de allí en la primavera, cuando el sol calienta el barro. Algunas serpientes se meten bajo tierra para hibernar; otras se juntan y buscan refugio en lugares como los troncos podridos. Imagina lo que sería pasear por el bosque un día de primavera y encontrarse con un grupo de serpientes emergiendo de uno de sus refugios de invierno. ¡Qué lindo sería!

La hibernación continúa siendo un misterio y, a la vez, una impresionante adaptación del mundo animal. La próxima vez que estés sentado junto a la chimenea muerto de frío, intentando entrar en calor luego de jugar afuera, piensa en todos los animales que están durmiendo acurrucados en la nieve.

Libros para leer

Si quieres aprender más sobre la hibernación, he aquí un par de libros que puedes encontrar en la biblioteca.

  • Animals That Hibernate de Larry Dane Brimner, 1991. A First Book
  • Do Not Disturb de Margery Facklam. Ilustraciones de Pamela Johnson. 1989. Sierra Club Books.



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