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Mapache

Photo of raccoon climbing tree courtesy of Dave Menke, U.S. Fish and Wildlife Service.

El mapache es un "bandido" común de los jardines que, con su cara como con una máscara negra y su cola peluda anillada, es fácil de reconocer. Es un animal nocturno (se vuelve más activo durante la noche). Pasa las horas de la noche a la búsqueda de alimento en las ciudades y el campo. El mapache es muy hábil con sus patas delanteras y las usa como si fueran manos. Su nombre científico, Procyon lotor, significa "lavador". Con frecuencia parece como si lavara su alimento en el agua.

¿Cómo puedes identificar a un mapache?

Además de su máscara y su cola peluda anillada, los mapaches están cubiertos de un pelaje de 1 ó 2 pulgadas de largo. En promedio, pesan entre 14 y 24 libras, ¡pero pueden llegar a alcanzar las 40! Su pelaje es de color grisáceo o, en ocasiones, negro con manchas plateadas. El pelaje de un mapache puede ser marrón claro o rojizo y, a veces, negro oscuro. Observa la cabeza ancha, la nariz puntiaguda y los ojos negros de este animal. Sus orejas son rectas y tienen cerca de 1 ½ pulgadas de largo. Los mapaches emiten varios sonidos, como ronroneos, quejidos, gruñidos, rugidos, silbidos, gritos y relinchos.

raccoon track drawing, ©DNR

Las huellas de un mapache son fáciles de detectar porque la marca de sus patas se parece a la marca de una mano humana pequeña. Cada pata tiene cinco dedos largos con dos garras cortas y curvas. El cuerpo del mapache es redondo. Tiene patas cortas y pies planos que hacen que camine como un pato. La parte de abajo de las patas del mapache no tiene pelo. Busca sus huellas cerca del agua porque le gusta caminar por los arroyos de los bosques para conseguir alimento.

Caminante nocturno

Busca a los mapaches por la noche, cuando empiezan a moverse cerca del atardecer y "desaparecen" al amanecer. Los puedes encontrar por todo Wisconsin, pero no son tan comunes en los condados del norte. Durante el día, descansan en lugares altos o en árboles huecos, grietas en las rocas, madrigueras, cuevas o construcciones de algún tipo.

Para los mapaches, la noche es el momento de alimentarse. Son omnívoros, lo que significa que comen tanto plantas como animales. ¡A los mapaches les gustan las nueces, los frutos, las bayas, las semillas, los insectos, las ranas, las tortugas, los huevos, los cangrejos de río, la carroña (animales muertos) y la basura! Les gustan las áreas boscosas cercanas al agua y, con frecuencia, se los puede ver caminar por un estanque o arroyo "metiendo" su comida en el agua.

photo of raccoon climbing tree

En primavera y otoño, les encanta descansar en los nidos vacíos de aves grandes o ardillas. También eligen como hogar construcciones humanas. En los meses cálidos, se los conoce por sus actividades nocturnas en los vecindarios, en donde vuelcan cestos de basura, y atacan jardines y comederos de aves en busca de un refrigerio. Es posible que veas alguno saliendo o entrando en una boca de tormenta o alcantarilla. Pueden ser un problema para las personas cuando se mudan a los edificios.

Crías y cachorros

En noviembre, los mapaches suben de peso para tener reservas de energía para el invierno, que es cuando están inactivos. ¡Aumentan de peso hasta en un 120%! Los mapaches no hibernan, sólo descansan en lugares que sean cálidos. Si tienes suerte, tal vez llegues a divisar algún mapache a la búsqueda de alimento cuando la temperatura sea superior a la de congelamiento.

Los mapaches se reproducen en febrero o a principios de marzo y tienen, en promedio, una camada de 4 cachorros o crías. Las crías nacen en un árbol hueco, una cueva, una pila de maleza o en las grietas de las rocas, durante abril o mayo. Frecuentemente, los mapaches comparten una misma guarida y, ¡es posible que haya hasta 24 animales en un hueco de un árbol! Los recién nacidos son indefensos, tienen la piel negra y un pelaje entre amarillo y gris. Nacen con los ojos cerrados y pesan solamente unas pocas onzas. Después de unos meses, las crías comienzan a realizar viajes cortos desde la guarida. Además, las madres los toman desde el pellejo de la nuca para trasladarlos, como a un gatito. Para cuando termina el verano, las crías de mapache son más independientes, pero permanecen junto a su madre durante el comienzo del invierno. Los mapaches jóvenes se "mudan" a la primavera siguiente, cuando tienen cerca de 13 meses de edad y está por nacer una nueva camada. Los mapaches viven, en promedio, 5 años.

Reseña histórica

Históricamente, los indios americanos y los colonizadores europeos cazaban mapaches para alimentarse y fabricar prendas de vestir. Los tramperos ganaban dinero vendiendo el pelaje de los mapaches, conocidos como pieles. En la actualidad, las personas siguen haciendo dinero a costas de atrapar mapaches con trampas, aunque también los cazan con perros sabuesos. Las pieles se usan para fabricar diferentes tipos de prendas. Las personas también disfrutan de observar y fotografiar a los mapaches.

Recordatorio:

¡Los animales salvajes no son buenas mascotas! Los mapaches pueden transmitir enfermedades como el virus del moquillo. Si ves a un animal salvaje comportarse de manera extraña, aléjate de él y pídele a un adulto que llame a un guardián de los recursos naturales.



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