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Conejo cola de algodón

Cottontail rabbit. ©Herbert Lange

Conejo cola de algodón. ©Herbert Lange

Si te gusta jugar a la mancha congelada, el conejo cola de algodón puede darte unas lecciones. Son expertos en "congelarse" en un lugar. Pero no lo hacen porque jueguen a la mancha; lo hacen para intentar sobrevivir. Cuando otro animal se acerca, el conejo se "congela". Se queda completamente quieto para tratar de evitar que noten su presencia. Si eso no funciona y el animal o la persona continúan avanzando hacia él, se marcha dando saltos en zigzag. Si alguna vez viste conejos en tu jardín, es probable que también hayas notado esto.

El conejo cola de algodón es uno de los mamíferos más fáciles de ver de nuestro estado. Abunda en dos tercios del sur, así como en el noreste del estado, cerca de las ciudades. Es divertido mirarlo y fotografiarlo porque dejará que te acerques bastante antes de huir. En Wisconsin, la cacería de conejos siempre fue popular, y la carne y el cuero de estos animales son valiosos para las personas.

Si todavía no adivinaste, el nombre de estos conejos proviene de su cola blanca, corta y peluda que se parece a una bola de algodón (observa la fotografía). El cuerpo del conejo está cubierto de un pelaje gris pálido con manchas negras y toques de color canela cerca del cuello y las patas. El color del pelaje en la parte inferior de su cuerpo es blanco brillante. Debido a que su pelaje no es resistente al agua, los conejos necesitan acicalarse para mantenerlo en buenas condiciones. Crecen hasta alrededor de 14 a 18 pulgadas de largo y pesan hasta 4 libras; las hembras son más grandes que los machos.

Observa cómo los conejos paran sus largas orejas y giran como una antena parabólica para escuchar sonidos de todas las direcciones. Tienen una excelente visión. Por lo general, los conejos se mueven lentamente y brincan o saltan pequeñas distancias, o se agazapan y se quedan quietos para ocultarse de sus depredadores. Cuando escapan de depredadores como búhos, coyotes, zorros o personas, pueden correr rápidamente y alcanzar las 18 millas por hora durante aproximadamente media milla. Por lo general, andan solos, excepto cuando tienen crías a su cargo.

tracks of a cottontail rabbit

Es divertido ver a los conejos en lugares con nieve o barro. Busca huellas de las patas traseras de 3 1/2 x 1 3/4 pulgadas de largo, delante de las huellas redondas de las patas delanteras de 1 x 1 pulgada. Sus patas están, por lo general, a 6 pulgadas de distancia, y los saltos entre huella y huella están a unos pocos pies de distancia. Las huellas de los conejos son fáciles de detectar.

Los conejos se aparean durante todo el verano (desde febrero hasta agosto), y parece como si bailaran cuando están interesados en una potencial pareja. Después de aparearse, las hembras hacen un "nido"; para ello, excavan en una depresión poco profunda del suelo y la cubren con pasto y pelo. Después de 28 a 32 días, nacen entre tres y seis crías: peladas, ciegas y casi indefensas. Los conejos jóvenes pesan cerca de 1 onza y miden cerca de 4 pulgadas al nacer. Crecen rápidamente gracias a la leche materna. A las cinco semanas, dejan la leche materna y ya son independientes. ¡Se considera que los conejos alcanzan la madurez a los cuatro meses! Las hembras pueden tener hasta tres camadas por año, y pueden aparearse casi inmediatamente luego de dar a luz.

Los dientes del conejo cola de algodón están adaptados para arrancar y roer las plantas. Sus filosos incisivos (dientes delanteros superiores) crecen constantemente, lo que le permite roer la corteza de los árboles y cortar plantas para alimentarse. Durante el verano, comen brotes de plantas leñosas, alfalfa, tréboles, arvejas, frijoles, césped, dientes de león, ¡y plantas de jardín como la lechuga! Durante el invierno, mascan las partes tiernas de árboles como el manzano, la zarzamora, el abedul, el arce, el sauce, el tilo y el zumaque.

Cottontail gnawing on a plant in winter.

Conejo que roe una planta
durante el invierno.
©Gerard Fuehrer

Busca señales de conejos que se alimenten a tres pies de los árboles jóvenes cuando hay mucha nieve. Para evitar que los conejos muerdan tus plantas favoritas, solo debes tapar o cercar el área.

El hábitat de los conejos varía. Pueden vivir en áreas con escasos árboles, áreas con vegetación espesa, granjas, huertos e incluso en tu vecindario. Adoran las rutas de escape y la protección de las parcelas arboladas, las pilas de rocas o maleza, los troncos huecos y los arbustos. Los conejos cola de algodón se desplazan ocho acres y se los puede ver durante todo el año, de día o de noche, pero su hora de mayor actividad es el amanecer y el atardecer. Si quieres atraerlos, fabrica una pila de maleza o troncos sueltos, saca tus binoculares y espera. No pasará mucho tiempo antes de que uno de estos animalitos de cola peluda llegue saltando.



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