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Murciélagos: criaturas de la noche

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Los murciélagos son mamíferos

Como la mayoría de los mamíferos, incluidos los seres humanos, los murciélagos tienen pelaje, crecen en el vientre materno, nacen vivos y se alimentan de la leche materna. Los murciélagos pertenecen a un grupo especial de mamíferos voladores llamados quirópteros. La palabra proviene del griego y significa "mano ala". En realidad, los murciélagos vuelan gracias a una mano modificada.

Murciélagos: la verdad, toda la verdad y nada más que la verdad

Muchas personas todavía temen y desprecian a estos mamíferos alados de la noche. Hace cientos de años, en Europa, los murciélagos se consideraban malignos, sucios y misteriosos. Estos sentimientos se transmitieron por medio de leyendas.

En la actualidad, sabemos que muchos de los mitos sobre los murciélagos son falsos. Pero, a causa de estos mitos, algunas personas todavía les tienen miedo. Sin embargo, es por culpa de las acciones de las personas que muchas especies se encuentran en peligro. Los murciélagos cumplen un papel importante dentro del ecosistema. En todo el mundo, son el enemigo natural más importante de los insectos voladores nocturnos. En los trópicos, los murciélagos polinizan las flores y dispersan las semillas.

Mega y micro

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Los murciélagos se dividen en dos grupos principales: megaquirópteros y microquirópteros. A los megamurciélagos, que son alrededor de 150 especies, se los llama murciélagos de la fruta porque muchos de ellos se alimentan de frutas, néctar y polen. También se los llama zorros voladores, porque tienen grandes ojos que les sirven para buscar alimentos y su cara se parece a la de un zorro.

Los micromurciélagos, que son alrededor de 800 especies, se alimentan de insectos. Vuelan y cazan por medio de un sistema que se llama ecolocalización.

Hola... hola... hola... ecolocalización

Si bien la mayoría de los murciélagos tienen buena visión diurna, los que se alimentan de insectos dependen de su sistema de sonar único durante la noche. Este sistema, llamado ecolocalización, les ayuda a localizar y a atrapar a su presa. El murciélago envía una señal estable de sonidos muy cortos y agudos que nosotros no podemos escuchar. Para registrar el área, mueve la cabeza de lado a lado y envía pulsos sonoros a través de la boca. El sonido rebota en los objetos y regresa al murciélago en forma de eco.

A medida que un murciélago se acerca a un insecto, envía más y más chillidos. Estos sonidos rebotan constantemente en las orejas grandes y sensibles del murciélago hasta que detecta con exactitud adónde está el insecto. Una vez que el murciélago conoce la ubicación de su presa, usa sus alas para recogerla.

No molestar

Muchas especies de murciélagos pasan el tiempo juntos en grupos grandes (colonias). Para algunas especies, sólo hay unos pocos asentamientos para todos los de la especie. Esto significa que grandes cantidades de una especie en particular están expuestas a la misma catástrofe.

Algunas especies de murciélagos de Wisconsin migran al sur durante el invierno, mientras que otras hibernan. Durante el verano, los murciélagos almacenan grasa para el invierno. Cuando el clima de Wisconsin se pone frío, los murciélagos buscan un lugar para hibernar hasta la primavera. Durante la hibernación, usan la energía almacenada muy lentamente. Si se los molesta, usan energía valiosa para entrar en calor, ponerse en alerta y buscar un nuevo sitio de hibernación. Esto puede hacer que un murciélago use la grasa almacenada para un período de 10 a 30 días en unos pocos minutos. Si se los molesta demasiado, se quedan sin reservas de energía y pasan hambre antes de la primavera. Si sabes en qué sitio hibernan los murciélagos, no los molestes.

Curiosidades

Un pequeño murciélago marrón puede atrapar 600 mosquitos en una hora.

Adaptado de "Little Brown Bat" - A Project Wild in the City Fact Sheet and from EE News-Environmental Education in Wisconsin, Wisconsin Dept. of Natural Resources.



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